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巨头微软的“零售力”

每年秋天的阿里巴巴云栖大会都会刷屏几天。尤其在零售领域,无论是移动支付、大数据,还是云计算,新兴技术正在日新月异地改变着零售这一古老的行业。互联网和巨头们在这个领域的每一步新动向都尤其引发关注。

当人们认为亚马逊、阿里巴巴等线上巨头是推动最新一波零售变革的技术主角时,别忘了,在大数据和云服务上积淀颇深的科技巨头微软也是零售创新浪潮里不可忽视的重要玩家。

今年1月,亚洲规模最大的房地产集团之一凯德集团基于对未来十年购物中心零售模式的判断,在北京东三环凯德MALL·太阳宫披露了未来商业新物种“来探Next-Ten”的全球首店。

这个令人耳目一新的门店是凯德在挖掘自身数字化资产赋能潜力,携手科技巨头微软一起延展出来的商业新生态。

在这个结盟中,微软作为一家平台和生产力公司,与凯德这样的专业购物中心运营者一起,借助自身人工智能及智能云平台,和行业合作伙伴、行业生态以及微软加速器,通过O2O多渠道会员整合、大数据、人工智能等技术手段,支持凯德集团赋能线上线下全场景,构建出RaaS模式。

现代零售的进化,核心推动力是技术生态。在「零售氪星球」看来,未来的零售,这种传统商业企业和科技巨头结盟,一起探索出新商业模式的案例会很常见。

凯德的“来探Next-Ten” 全球首店就很典型,这个案例本身也让微软在这一波“零售创新”中的技术力被国内的零售业认知和了解。

微软零售“战队”初具规模

除了凯德,在国内零售业,微软最近几年积累了不少知名客户。比如,福建最大的便利店连锁店、也是国内便利店行业的新锐品牌厦门见福便利店,运用微软提供的云计算、物联网、大数据、人工智能技术开展“智慧零售”。电商巨头唯品会也是采用微软Azure的全球网络,快速上线了唯品会的韩国、欧洲、东亚网站。

在这几家国内零售业的应用里,微软的云计算、物联网和人工智能等技术成为他们不同场景创新背后的新驱动力。

来源:微软公开资料

另外,不妨看下微软在零售业非常有代表性的一个项目——与美国咖啡巨头星巴克的合作。就「零售氪星球」所知,微软目前正在帮助它这个西雅图老乡打造一个全新科技支撑下的新门店——臻选店(Reserve Store)——主打“市集形式的开放空间”。

店内的咖啡由Clover X制作,可以在30秒内完成一杯新鲜咖啡的制作。Clover X的特殊意义在于,它开启了星巴克店内物联网的先河。如果这个应用未来被广泛使用,那么,例如记录容器温度等目前需要用人工完成的工作,都可以自动化完成。

Clover X运行的背后正是微软的Azure Sphere---一个面向互联网设备的平台,能通过微处理器去驱动智能家电、互联玩具和其他数码设备。Azure Sphere仅仅是微软在物联网领域布局的一部分。“智能边缘”(Intelligent Edge)概念的提出让物流网设备进一步升级,设备除了可以连接网络外,本身也具备强大计算能力,断网也可以流畅运行。

为了支撑高速扩张,星巴克的业务早已上云,借助云端服务实现新业务全球部署。最近几年,星巴克移动端的订单增长迅猛,在美国本土就有12%的订单来自手机APP。如果没有更具弹性扩充能力的后端基础架构,恐怕难以支撑服务使用量不断增长的需求。

目前,星巴克正使用微软50多项云服务。除了Azure Sphere,星巴克还利用微软的区块链技术来追踪咖啡豆的生产过程。通过大数据和自主学习,推测消费者的个人爱好等。从物联网到云计算,再到区块链,微软正在让星巴克这家老牌咖啡店变得更加智能化。

此外,微软在美国零售业另外一个颇具关注度的合作是,和美国零售巨头、第二大连锁超市品牌克罗格(Kroger)联合尝试创建一款极具未来感的“联网(connected)”杂货店。

实体零售巨头和资深科技巨头各自发挥所长去打造零售未来体验——这个尝试与电商巨头亚马逊在未来零售上的探索引发的关注其实势均力敌。

克罗格的数字货架与微软Azure云平台相连

今年初,克罗格与微软已在美国本土改造了两家零售店,店内配备连接传感器直接同微软的Azure云平台相连。双方合作的第一个成果是数字货架系统,替代传统纸质价签,通过数字货架显示价格。

在「零售氪星球」看来,克罗格超市计划中,一个值得关注的亮点是,其未来的业务将被打包为“零售即服务(RaaS)”供其他零售商使用。克罗格在超市业的知识与微软Azure和AI技术结合在一起,要重新定义传统购物体验,为超市业设立新标准,还要为整个零售行业提供服务。

微软的“智慧零售力”

作为一家老牌科技公司,微软在技术方面的能力毋庸置疑。

就「零售氪星球」所知,微软的AI团队由Azure人工智能平台负责人Eric Boyd领导,这个部门负责规划微软所有和AI相关的资源和资产。凭借在数据、信息采集和算法方面的突出能力,微软拥有一个强大的AI平台。

这些能力除了用于微软自有产品的研发,还用来支持第三方客户和合作伙伴。从微软和星巴克的合作案例中,可以看到,微软在搭建零售创新的独有能力。

首先,能快速上线部署AI能力。凭借微软全球范围7个云端营运中心,各项AI功能可以通过云端接入星巴克在全球各地的门店。

第二是完善的生态体系。微软在云计算、人工智能、区块链的全方位布局可以满足用户和合作伙伴的各项需求;

最后是数据能力,从数据采集到存储/管理,以及最后的分析,微软拥有一整套完整的从数据到生成解决方案的能力。

来源:微软公开资料

微软研究院在机器学习、交互设计、数据智能等方面拥有强大的研发能力,其研究团队在服务微软产品的同时,也为基于微软技术的第三方产品提供帮助。

秘密武器:创新和生态

过去几年,着眼于国内零售行业日新月异的技术迭代,微软在中国建立了一套技术生态机制,或者说,不断发掘和培育零售行业创新方案的引擎。这可以让微软去支持零售客户寻找优质的、高潜力的新创技术公司伙伴,一起推动零售业务变革和数字化转型。

在微软中国的技术生态体系搭建中,“微软智能零售新创企业黑客松”就是一个最近2年备受客户喜欢的机制。

所谓黑客松(Hackathon),又叫编程马拉松,最初是指多名黑客聚集在一起,以马拉松形式进行不间断的黑客活动。后来,黑客松逐渐演化成一种活动模式,指一群人在特定时间内,在一起紧密合作、持续工作,实现一个共同的目标。

近年来,微软协同多个客户开展了“微软智能零售新创企业黑客松”。由零售客户提出商业需求,微软提供技术支持,各个发展阶段的新兴科技企业利用物联网、大数据、人工智能等技术,寻找可量化的方式、方法或工具来解决零售客户的业务新问题或是优化其现有解决方案。

2018年中,微软曾和玫琳凯联合发起黑客松,拉来11家在人工智能、大数据、云计算等新技术有独到之处的初创公司。基于玫琳凯的新业务命题和业务场景,通过2天的实战竞赛,找到4家表现优异的团队协同玫琳凯去实现未来的技术和模式升级。

此外,凯德集团也是黑客松的受益者。2018年5月,在微软和凯德集团的黑客松上,凯德针对购物中心场景提出了包括“商场销售额预测及其影响因素”、“提升客户满意度”和“购物小票智能识别”三个命题。最后,5家企业分别给出凯德定制化解决方案和产品接口。

黑客松为凯德打开了新的商业视角,通过科技为业务提供了更多值得探索的方向;新科技企业也通过与企业高管的沟通,更了解商业,做出更贴近需求的产品和服务。

根据官方披露的数字,截至2019年9月30日,在中国已有350家创新企业从微软加速器成功加速,过去参与加速器的团队整体估值已经超过了2100亿人民币,估值平均在4-6月有280%的增长,有4家在“新三板”挂牌,15家被兼并收购。

2012年至今,微软加速器已在特拉维夫、北京、班加罗尔、西雅图、伦敦、柏林、上海、悉尼,多伦多,旧金山和阿布扎比先后设立了加速器或Reactor,形成了具有微软特色的创新创业生态体系。

核心标签:中立的平台

中国零售业规模巨大,技术赋能零售将成为未来很长一段时间的主旋律。根据市场研究公司eMarketer的数据,2019年中国零售市场规模预计将达到5.6万亿美元,超过美国的5.5万亿美元,成为世界第一。这其中,数字化服务的潜力巨大。据IDC预测,2021年数字产品与服务在中国GDP中的占比将达到65%,为中国GDP贡献1%的增速,价值7160亿美元。

不同于亚马逊、阿里等行业参与者,微软本身并不会自己做零售,他们提供一个架构层面给客户和合作伙伴做支撑,由伙伴们自己构建自己的解决方案,推动建立着眼未来的科技商业生态。

同时,微软一直在关注和看重隐私保护和安全计算。去年5月,号称欧盟最严格个资法的《欧盟通用资料保护规则》(GDPR)实施前,微软就宣布,其他地区的个人用户也能获得同样的资讯隐私保护。

而就在近日,微软在其开源博客中宣布加入机密计算联盟(Confidential Computing Consortium,简称CCC)。该组织致力于定义和加速推进机密计算的采用,并将托管在Linux 基金会。联盟创始成员还包括阿里巴巴、Arm、百度、谷歌、IBM、英特尔、红帽、瑞士电信和腾讯等科技公司,它提供了一个让行业聚集起来的机会,以促进使用机密计算来更好地保护数据。

拥有这种极强隐私保护和安全计算DNA,同时,本身并不做零售业务,做中立的服务商,这可能是目前微软在新零售战场科技玩家中最独特的优势。

文丨赵骐 妮 可

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